Darwin, el viaje de un naturalista alrededor del mundo

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Le voyage de Darwin

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4 February - 7 September 1835
Chile, terremoto, los Andes, Lima, Gálapagos


El 4 de febrero de 1835, el Beagle sale de las islas Chiloé y cuatro días después, llega a Valdivia, en la costa chilena. El 20 a las 11:30 h de la mañana, un repentino y violento terremoto sacude a la ciudad. Las casas de madera tambalean fuertemente, el nivel del mar sube como si hubiera una gran marea y los habitantes, aterrorizados, se precipitan hacia las calles. La mayor parte del seísmo sólo dura dos minutos, pero los daños son considerables. En los alrededores, la situación no es mejor. Una inmensa ola destruyó casi totalmente la ciudad de Talcahuano, las casas de Concepción están en ruinas, la costa entera está cubierta por vigas y muebles, los peñascos quedan destrozados, las tierras levantadas… y se lamentan muchos muertos.

El acontecimiento le ofrece a Darwin un tema de estudio inesperado. En efecto, observa fragmentos de roca cubiertos de restos marinos que el temblor desplazó muy lejos de la costa. Relacionando este fenómeno con el de la presencia de los caracoles que observó a gran altitud en la Cordillera de los Andes, Darwin comprueba con certeza que estas montañas provienen tanto de una gran elevación del suelo provocada por sucesivos sismos del mismo tipo, como de un levantamiento imperceptible y muy lento. Al enterarse de que algunos volcanes entraron en erupción durante el sismo y que la isla de Juan Fernández, ubicada a 576 kilómetros, también tembló violentamente, el naturalista emite de nuevo la hipótesis de una comunicación subterránea.

El 11 de marzo, el velero echa anclas en Valparaíso, en la costa chilena. Charles aprovecha la ocasión para multiplicar las excursiones en los Andes. El oxígeno cada vez más escaso y el viento glacial dificultan la ascensión de esos picos cubiertos de nieves perpetuas. Pero Darwin olvida rápidamente este mal de alturas cuando descubre la presencia de conchas fósiles a gran altitud, ya que son nuevas pruebas del origen marino de la Cordillera. Existe una prueba aún más convincente: ¡la presencia de residuos de lavas submarinas a más de 2 000 metros de altitud! También le sorprende la diferencia de la fauna y de la flora entre las vertientes montañosas del Pacífico y del Atlántico. En efecto, esta barrera natural parece haber generado el desarrollo de especies muy diferentes en las dos vertientes.

El 27 de abril, Darwin empieza una segunda serie de excursiones hacia el norte, desde la pintoresca ciudad de Valparaíso a donde no volverá. Oro, plata, cobre, etc., en la región abundan minas cavadas por los mineros chilenos que son verdaderas ‘bestias de carga’. Se sospecha a veces que durante sus estudios geológicos, Darwin busca metales preciosos. El país está muy afectado por la sequía y la mayor parte de las tierras son desérticas y estériles. Los escasos árboles y matorrales de la región central de Chile son sustituidos poco a poco por plantas muy grandes parecidas a la yuca y los cactos candelabros son reemplazados por unos más pequeños.

En cuanto a la vida animal, guanacos y zorros parecen constituir la mayoría de los cuadrúpedos de la región. Bajo estas condiciones difíciles, conseguir agua dulce, leña y forraje para los caballos resulta ser un desafío cotidiano.

A principios de julio, Charles alcanza el Beagle al pie del valle de Copiapo. El 12, la tripulación ancla en el miserable y desértico puerto de Iquique en los alrededores del cual Darwin visita una explotación de salitre. Siete días después, el buque llega a Callao, el puerto de Lima, capital de Perú. Una revolución está sacudiendo el país donde reina una verdadera anarquía política. En efecto, en este periodo, no menos de cuatro partidos armados se disputan el poder.
En este contexto, está prohibido adentrarse en el país, por lo cual el naturalista no puede explorar la región y debe cambiar su programa. Envía un lote de especímenes a Inglaterra y visita la ciudad y sus alrededores. Descubre las ruinas de un antiguo pueblo indio. Los restos de las casas, colinas sepulcrales, sistemas de irrigación, cerámicas, telas, joyas y herramientas testimonian la existencia de una civilización avanzada y suscitan su admiración.
El 7 de septiembre, el Beagle deja el puerto de Callao, en dirección del oeste rumbo al archipiélago de las Galápagos. Darwin todavía no lo sabe, pero esta próxima etapa se revelará decisiva para la futura elaboración de su teoría de la selección natural. Pero por ahora, ¡la idea de descubrir estas fascinantes islas del Pacífico lo entusiasma mucho!

CNRS    sagascience