L'Univers en expansion
Edwin Powell Hubble, l’homme (1889 - 1953)







C’est l’observateur de l’expansion de l’Univers. Son nom lui restera à tout jamais attaché. Mais Edwin Hubble était aussi boxeur amateur et avocat. En 1929, il démontre que le mouvement de récession des galaxies se traduit par un rougissement proportionnel à l’éloignement de l’astre. Il a également établi une classification des galaxies qui fait date.

Les galaxies, "univers-îles" extérieurs…
Né le 20 novembre 1889, Edwin Powell Hubble rencontre l’astronome George Ellery Hale à l’université de Chicago. En 1910, il se rend à Oxford (Angleterre) afin d’y étudier le droit. Sportif, il assouvit sa passion pour la boxe. De retour aux États-Unis en 1913, il abandonne le barreau. George Hale le recrute à l’observatoire du mont Wilson, près de Los Angeles, en Californie. Le télescope Hooker – géant de 2,5 mètres de diamètre – y est en construction. Le 5 octobre 1923, lors d’une observation au fameux instrument, Hubble repère une étoile brillante et variable, une céphéide, dans ce que l’on nomme encore la nébuleuse d’Andromède : en fait, une grande galaxie spirale voisine. Les céphéides ont été étudiées par l’astronome Henrietta Leavitt. Elles constituent des étalons de luminosité. Hubble en déduit qu’Andromède réside à 900 000 années-lumière du Soleil. Une paille. Le chiffre est sous-estimé d’un facteur deux. Mais l’ordre de grandeur est là : dix fois plus que le diamètre de notre Galaxie, la Voie lactée, mesuré par Harlow Shapley rival de Hubble. D’un coup, les dimensions de l’Univers explosent. Elles se démultiplient des milliers de fois. La galaxie d’Andromède est un objet extérieur à la Voie lactée…. Elle contient des millions d’étoiles… Et dans la foulée, l’horizon va s’agrandir jusqu’à 500 millions d’années-lumière. Il se remplira de myriades d’"univers-îles" similaires.

L’expansion du cosmos pointe
Un autre legs que fait Edwin Hubble est sa classification des galaxies. Elle a été établie dès 1925. Cette contribution constitue toujours une référence de nos jours. Le vaste cosmos se compose d’environ 67% de galaxies qui adoptent une forme comparable à une spirale, plus 20% au profil d’ellipse, 10% de lenticulaires et 3% d'irrégulières.
En 1929, Hubble réalise sa découverte fondamentale à ce même télescope Hooker. Partout, dans toutes les directions du ciel, les galaxies semblent s’éloigner avec une vitesse proportionnelle à leur distance. C’est la fameuse loi de Hubble. On l’enseigne désormais à tous les écoliers : plus les galaxies sont lointaines, plus elles fuient rapidement. Autrement dit, l’Univers subit un mouvement d’expansion général. La signature du phénomène avait été prédite par l’abbé belge George Lemaître d’après les équations d’Einstein.
Edwin Hubble meurt le 28 septembre 1953, d’une thrombose cérébrale et de problèmes cardiaques.