Le déclin des dinosaures était en cours bien avant la chute d’un astéroïde

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10 millions d’années avant la chute du célèbre astéroïde qui a mis fin à l’ère secondaire, les dinosaures étaient déjà sur le déclin. Ce sont les résultats d’une équipe franco-anglo-canadienne menée par Fabien Condamine, chercheur du CNRS à l’Institut des sciences de l’évolution de Montpellier (CNRS/IRD/Université de Montpellier), qui a analysé l’évolution au cours du Crétacé de six grandes familles de dinosaures, parmi lesquelles celles des tyrannosaures, des triceratops et des hadrosaures. Grâce à une nouvelle méthode de modélisation statistique, les chercheurs ont limité les biais liés aux lacunes du registre fossile. Ils ont ainsi montré qu’il y a 76 millions d’années, le nombre d’extinctions d’espèces de dinosaures était supérieur à celui d’apparitions d’espèces nouvelles. La chute d’un astéroïde de 12 km de diamètre il y a 66 millions d’années aurait porté le coup de grâce à un groupe déjà en difficulté. Ces travaux, publiés le 29 juin dans Nature Communications, montrent que ce déclin est probablement lié à un refroidissement global survenu vers la fin du Crétacé1 :  la température moyenne de la planète a alors chuté de 7°C. D’après les chercheurs, les premières disparitions ont particulièrement touché les herbivores, ce qui a pu déséquilibrer les écosystèmes et conduire à des extinctions en cascades parmi les autres familles de dinosaures.  

Illustration montrant différents types de dinosaures
La dernière marche des dinosaures (illustration).
© Jorge Gonzalez
2 graphiques
Le taux d’apparition de nouvelles espèces (courbe bleue) a diminué et celui des extinctions (courbe rouge) a fortement augmenté les 10 derniers millions d’années du règne des dinosaures. Cela correspond à une diminution rapide du nombre d’espèces de dinosaures (courbe noire) au cours de cette période.
© Fabien L. Condamine / ISEM / CNRS

 

  • 1. Une réorganisation de la circulation océanique a alors conduit à une diminution du taux de CO2 dans l’atmosphère.
Bibliographie

Dinosaur biodiversity declined well before the asteroid impact, influenced by ecological and environmental pressures, Fabien L. Condamine, Guillaume Guinot, Michael J. Benton & Philip J. Currie. Nature Communications, 29 juin 2021. DOI : 10.1038/s41467-021-23754-0.

Contact

Fabien Condamine
Chercheur CNRS
Véronique Etienne
Attachée de presse CNRS